Celá jeho dosavadní kariéra automobilového designéra byla spjatá s koncernem Volkswagen. Devět let formoval vzhled škodovek. V období, kdy česká automobilka slaví největší prodejní úspěchy, jeden z jejich strůjců nečekaně odchází. Nikoliv však na lepší post v rámci koncernu Volkswagen, kterému byl téměř čtvrtstoletí věrný, ale na pozici designéra v konkurenční automobilce BMW.

Talent už od studií

Jozef Kabaň navázal vztahy s koncernem už v roce 1993, kdy se tehdy dvacetiletý student produktového a průmyslového designu v Bratislavě účastnil designérské soutěže pro značku Škoda. Skončil druhý a využil nabídku praxe v koncernu.

Jako stipendista Volkswagenu pak vystudoval prestižní londýnskou Royal College of Art, kterou opustil v roce 1997 s titulem Master of Arts, a to jako vůbec první Slovák. Zajímavé je, že mohl studovat magisterský obor, ačkoliv ještě neměl ukončeno bakalářské studium. Britská škola mu udělila výjimku na základě bohaté praxe − ve Volkswagenu stihl do té doby navrhnout modely Volkswagen Lupo a Seat Arosa.

Dosavadním vrcholem v jeho životopisu je však návrh karoserie bývalého nejrychlejšího auta světa Bugatti Veyron, na kterém začal pracovat v roce 1999. To mu bylo teprve 26 let.

V roce 2003 přešel v rámci koncernu VW ke značce Audi a je autorem například modelu Q5. O pět let později, přesně 1. února 2008, nastoupil na pozici šéfdesignéra ve Škodě Auto. Vozy, které byly těsně poté představeny, tedy minulá generace Škody Superb, facelift minulé Octavie nebo Yetiho, ještě nebyly z jeho hlavy. On sám vytvářel modely Rapid, Fabia, Octavia a Superb současné generace. Je rovněž tvůrcem nového SUV Kodiaq.

Na autosalonu v Ženevě, který se koná v březnu, bude představena modernizace minivozu Citigo, kterou rovněž navrhoval. U její prezentace už ale on sám nebude. Zpráva to byla nečekaná, mnozí jeho spolupracovníci o tom nevěděli, vedení automobilky Škoda v oficiální tiskové zprávě pouze popřálo Jozefu Kabaňovi vše nejlepší.

Při posledním rozhovoru pro Aktuálně.cz v lednu tohoto roku ještě mluvil o tom, že plánuje značku Škoda posunout. "Chci, aby byla blíž k srdci. V hlavě je posazená dobře, tam to funguje. Ale zároveň nechci, aby se spojení emocí s praktičností rozpojilo."

Jeho náhlý odchod vyvolal spekulace, zda nešlo o únavu z toho, jak intenzivně musel své poslední kroky obhajovat. Nejpatrnější to bylo při zveřejnění faceliftu Škody Octavia na podzim loňského roku. "Lidé kritizují, aniž by auto viděli," řekl.

Před časem se také objevily spekulace, že vedení koncernu Volkswagen uvažuje o povýšení Kabaně na post šéfdesignéra celé skupiny, což se nestalo, a to ho mohlo demotivovat. Podle lidí ze Škody Auto, kteří ale nechtějí být jmenováni, však za jeho odchodem stojí hlavně fakt, že nabídka od BMW se prostě neodmítá. K "rozchodu" by zřejmě došlo, i kdyby byla všechna jeho díla přijata jen pozitivně.

Do mnichovské automobilky Jozef Kabaň nastoupí v druhé polovině letošního roku, má být zodpovědný za vzhled aut BMW. Jeho nadřízeným bude designérský šéf celé skupiny, tedy BMW, Mini a Rolls-Royce, kterým je Adrian van Hooydonk. Na své nové pozici Kabaň nahradí designéra Karima Habiba, který z BMW odešel na vlastní žádost začátkem letošního roku.

Estét s citem pro detail

Odborní motorističtí novináři nevedou rozhovory se čtyřiačtyřicetiletým Kabaněm příliš rádi. Zajímá je především technika a vývoj, zatímco Kabaň se dívá na svět očima milovníka krásy a souladu. Uvažuje jako designér a estét o všem, co ho obklopuje. Naprosto otevřeně také mluví o své rodině (je ženatý), o dětech (má dvě, chlapce a holčičku).

Vyzařuje z něj obdiv k věcem, které ladí a dávají smysl. A také k lidem. Když se hovor stočí k práci, nerad říká, že on je tím hybatelem a tvůrcem nové tváře škodovek. Skoro vždy používá slovo "my" a "náš tým".

A jak mluví "jeho tým"? Prakticky všichni se shodují v jednom: Je to člověk, kterému jde vždy hlavně o práci, ne o profesionální sebeprezentaci v médiích.

Má ohromný cit pro detail a umí svůj tým vést za výsledkem. "Občas se mi třeba stalo, že jsem vůbec nechápal jeho první vizi, zdála se mi příliš abstraktní nebo nereálná," rozhovoří se jeden z designérů. "Ale pak, když jsme v naší práci postoupili, mi to všechno docvaklo. On myslí hodně dopředu a v obrovských souvislostech. Podle mě jeho práci, a zejména facelift Octavie, ocení lidé až časem. A ještě bych chtěl dodat, že někdy býval i přísný a dokázal nás seřvat, ale to k jeho pozici zkrátka patří a asi to bylo potřeba, abychom se někam posunuli."

"Oznámení o jeho odchodu mě překvapilo, nic to předtím nenaznačovalo," říká jeden z jeho podřízených. "Ale když jsem se nad tím zamyslel, vlastně bylo jasné, že nějaká změna musí nastat. Bylo cítit, že se potřebuje někam posunout. Pro celý koncern to ale bude podle mě velká ztráta. Zatím nikdo neví, kdo na jeho místo nastoupí."

Jedna ze zaměstnankyň Škody Auto oceňuje na Kabaňovi i jeho gentlemanství: "Podrží dveře, dojde pro pití, takové chování k ženám není mezi manažery v automobilovém průmyslu vůbec samozřejmostí. Jeho galantnost se projevuje i v tom, že neskáče lidem do řeči a ochotně je vyslechne."

Lidé, kteří mají ve Škodě Auto na starosti oblasti méně tvůrčí než design − například marketing nebo komunikaci −, se na Kabaně dívají přísněji. "Připadalo mi, že Jozef, stejně jako většina designérů, žije ve svém světě, který se dost liší od toho, který obývají ostatní. Fascinoval mě jeho cit pro detail. Zároveň s ním ale bylo velmi těžké dlouhodobě naplánovat velké rozhovory, neměl to moc rád. Ale pak se dokázal na celé hodiny nadšeně rozhovořit o detailu nějakého auta," prozrazuje jeden ze zaměstnanců oddělení komunikace ve Škodovce.

Téměř po pětadvaceti letech tedy odchází z koncernu Volkswagen člověk, který se významně podepsal na růstu mladoboleslavské značky a vtiskl jí hodnotnější tvář.

Jeho rukopis ponesou dosud utajované modely značky Škoda ještě následující tři roky. Bude mezi nimi například další generace Yetiho, Octavie nebo zcela nový malý model z kategorie SUV.